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Montañismo y Exploración
En el vientre del mundo: primer descenso del Cañon Colcá
25 febrero 2013

En mayo y junio de 1981, un grupo de polacos llegó a Perú con la intención de navegar ríos que aún nadie recorrido. Su objetivo principal era el cañón Colca, en Arequipa, el cañón más profundo del mundo. Este es el relato de ese descenso escrito por uno de los navegantes.







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En 1981, un grupo de seis polacos llegaron a Perú con la intención de hacer descensos por los ríos que aún no se habían navegado. Uno de ellos fue el Cañón Colca, en Arequipa. Era el cañón más profundo del mundo y nadie lo había siquiera explorado. El grupo se metió a ese cañón y pronto descubrió que su cálculo de tiempo dentro del río era demasiado conservador. Pero ya no había salida ni marcha atrás. Esta es la primera parte del artículo de Andrzej Pietowski sobre ese primer descenso.


Tal vez sea George Mallory quien caracterice mejor la sensación cuando le preguntaron por qué había puesto la mira en el entonces virgen Monte Everest, respondió: “Porque está allí.” Su respuesta concisa, aparentemente caprichosa, es ya legendaria, tal vez porque simboliza la atracción casi mística que lo desconocido, lo inconquistado, tiene sobre todos nosotros. Mirando hacia atrás a los acontecimientos que nos llevaron a mí ya mis compañeros —entonces residíamos en Cracovia, Polonia— al Cañón Colca en los Andes peruanos, me da la impresión de que estaba trabajando un espíritu místico similar. Pero a diferencia de Mallory, quien se sintió atraído hacia la cima del mundo, nosotros fuimos atraídos al cañón más profundo del planeta, al vientre de la tierra, en el que los acantilados se elevan a más de 3,000 metros.

Al principio, todo lo que teníamos que hacer era seguir la sugerencia de mi amigo Piotr Chmielinski —quien más tarde se convirtió en el primer hombre en recorrer en kayak y balsa el Amazonas desde su nacimiento hasta el mar— de explorar una serie de ríos en Suramérica. La idea nos atrajo de inmediato. En ese entonces estábamos terminando nuestros estudios en Cracovia y creo que todos teníamos la sensación de que una etapa en nuestras vidas estaba llegando a su fin. Pronto tendríamos que aceptar las responsabilidades de “adultos”, de trabajo y familia; en una palabra, aunque nos sentíamos confiados por nuestra capacidad —por entonces habíamos tenido gran experiencia en nuestro río natal Dunajec y también en muchas otras partes de Europa— también nos dábamos cuenta de que teníamos a la mano el momento para una aventura excepcional. Sería ahora o nunca, pero ¿por dónde empezar?

En Polonia, incluso mencionar que estábamos planeando explorar un río de América del Sur era motivo de institucionalización. Junto con los obstáculos habituales que uno enfrenta mientras se prepara para este tipo de expedición —trazar rutas, recoger suministros— también debe tener en cuenta toda serie de obstáculos políticos. Polonia está, después de todo, detrás de la Cortina de Hierro, con todos los problemas que conlleva. Del mismo modo, los trastornos políticos que constantemente afectan a gran parte de América Latina complican aún más las cosas, un hecho bien ilustrado por los muchos problemas que nos encontramos al obtener las visas de entrada.

Nuestro primer contacto con el Colca se produjo en 1978, cuando encontramos un artículo que describía la región. Había sido escrito por el profesor José Arias, un español que había desarrollado interés en el río basado en el trabajo de un colega, el profesor Gonzalo de Reparaz, quien vivió en Lima. El cañón fue “descubierto” por primera vez en 1929 por dos pilotos estadounidenses que habían limpiado una pequeña pista de aterrizaje y realizado varias misiones de exploración sobre el cañón en un avión de un solo motor. La pista de aterrizaje estaba cerca del lugar llamado Cruz del Cóndor, donde más tarde iniciamos nuestra travesía.

Gran parte de la región estaba sin mapear, a pesar de que durante el Imperio Inca el Valle del Río Colca era un centro vital y próspero, enlazado a una red de canales de riego. Incluso hoy en día uno puede distinguir restos de empinadas escaleras cortadas en paredes de piedra desnudas, el famoso Camino Inca que fue usado para mover ejércitos desde una esquina del imperio a otro y para transportar pescado fresco desde el Pacífico hasta las remotas áreas andinas.

Nos enteramos después que Reparaz había tenido un gran interés en el cañón durante décadas. Su interés en el Colca era contagioso. En 1978, el doctor Arias y el profesor Max Weibel, de Suiza, hicieron sus primeras exploraciones en el cañón. Con todo, su grupo no había incluido ningún navegante fluvial con experiencia y por lo tanto casi todo el cañón permaneció inexplorado.

Una vez que nuestros vagos planes iniciales de navegar ríos de América del Sur habían cristalizado, fijamos nuestra mirada primero en los ríos de Argentina. Apenas lo habíamos hecho cuando, a causa de una disputa con el gobierno chileno sobre el número de pequeñas islas en el Canal Beagle, el gobierno argentino revocó sumariamente las visas. Entonces cambiamos nuestros planes, mirando hacia el Perú y sus ríos, especialmente el Colca.

Ya con reservaciones en un barco para salir de Gdynia, nos encontramos con un obstáculo inesperado. Esto fue en el invierno de 1979-80, el único invierno en cien en que el Báltico se congeló. Nos resignamos a esperar hasta que el mar fuera navegable una vez más, pero la junta militar gobernante en Perú revocó abruptamente las visas. Por primera vez, después de dos años de agotadores preparativos, hablamos de renunciar a todo el asunto. Aun así, continuamos, ahora mirando hacia México. La suerte quiso que el gobierno nos concediera las visas casi de inmediato.

Llegamos a Perú en febrero de 1981, a través de América Central, pero todavía no teníamos una idea clara de cómo acercarnos al Colca. El río estaba allí y nosotros también, y no teníamos más que continuar. Fue entonces cuando conocimos al profesor Reparaz. Nos pidió quedarnos en su casa en Lima y, una vez allí, nos permitió examinar todos sus mapas y diagramas. También nos contagió con su fascinación por el Colca. Era entusiasta y alentador, aunque nos dimos cuenta de su aprensión por de los riesgos que podríamos enfrentar.

Fue el 13 de mayo de 1981, en un pequeño pueblo andino, Chivay, a 3,600 metros sobre el Océano Pacífico, cuando escuchamos por primera vez del atentado contra la vida del Papa Juan Pablo II. Nos las ingeniamos para hacernos de un radio de pilas y, en el frío de la noche, cuando nuestro té se congelaba en nuestras cantimploras, escuchamos en silencio los boletines de noticias que al parecer venían en todos los idiomas del mundo. Reflexionando ese momento, creo que formamos un pacto en el silencio de la noche. En resumen, cualquiera de nosotros que todavía pudiera haber tenido dudas en hablar sobre el cañón, las dejó allí entonces.

Supongo que para entender lo que la muerte de Juan Pablo II significaba para nosotros —deducíamos de los primeros comunicados que lo habían matado—,se tendría que ser polaco. Ahí estaba el hombre que había surgido y servido más tarde como sacerdote y obispo en nuestra ciudad natal, muriendo en un momento crucial de la historia de nuestra nación. Y ahora me doy cuenta de que tal vez la mayor parte de nuestra determinación en seguir adelante, de ir al cañón, era una especie de auto-defensa. Creíamos que a través de un esfuerzo físico podríamos tener alejadas de nuestras mentes la tragedia que se desarrollaba a medio mundo de distancia.

En este momento, Solidaridad, el movimiento que había surgido en y se extendió a través de toda Polonia, parecía alterar el estado de cosas, no sólo en nuestra patria, sino en buena parte de Europa. Como habíamos dejado Polonia, habíamos oído historias acerca de su ascendencia por programas de radio y marineros y, a decir verdad, nos sentimos como desertores. Pero eso no era extraño teniendo en cuenta que, dada la historia de nuestra nación, sus impactos e infortunios, había surgido una tradición de responsabilidad social bastante pronunciada. Y fue en el espíritu de responder por nuestras acciones, estoy seguro que decidimos seguir adelante con nuestros planes para hacer lo que mejor sabíamos: navegaríamos el Colca, conquistaríamos lo inconquistado.

A la mañana siguiente, todavía creyendo que el Papa había muerto por la bala de un asesino, hicimos una excursión breve de exploración hasta la boca del cañón. El río parecía poco profundo, poco atractivo. Pero para entonces, parecía que nada podía disuadirnos de continuar.

A juzgar por las cartas que Reparaz nos había mostrado, el primer tramo del viaje sería el más difícil. Ahí nos enfrentaríamos con 44 kilómetros de río ininterrumpido, sin esperanza de retorno. Al final había un pequeño pueblo indio, el Canco. Desde allí, teníamos otros 56 kilómetros que recorrer, aunque este segundo tramo, a diferencia del primero, estaba lleno de quebradas y afluentes que hicieron posible salir del cañón. A pesar de que el primer tramo tenía un desnivel aproximado de 800 metros —y de que ese gradiente no era uniforme sino un curso de caídas repentinas, fuertes y cascadas— creíamos que lo terminaríamos en cinco días.

Mirando hacia atrás, estoy convencido de que ningún explorador estadounidense ni siquiera había mirado el Colca y su equipo no habría partido tan mal equipados como nosotros. Teníamos dos kayaks más bien endebles, un puñado de palas de pino que, con el tiempo, se quebraron como cerillas. Nuestra protección para la cabeza consistía de cascos soviéticos de hockey. Nadie había traído una cámara a prueba de agua y nadie había pensado en traer un radio. Nuestras posesiones más valiosas —una cámara de cine y otro equipo fotográfico— las envolvimos en hojas de plástico, convenciéndonos a nosotros mismos de que así eran a prueba de agua. Nuestra balsa, en la que se acumulan todos nuestros suministros —un peso de unos 226 kilos— era buena. Pero lo peor de todo es que no habíamos traído ropa de abrigo, razonando ingenuamente que, después de todo, el Perú tiene un clima cálido.

No era de extrañar que, cuando empacamos nuestras provisiones y regresamos a la boca del cañón, los mochileros alemanes que conocimos allí nos examinaran con desconfianza, y no es de extrañar que cuando se enteraron de que estábamos a punto de recorrer el río comenzaran a tomarnos fotografías, como si fuéramos alguna formación natural peculiar.

Nuestro primer día fue idílico. Hicimos unos ocho kilómetros, fotografiando y filmando en nuestros ratos de ocio. Nos movíamos vacilantes. Las paredes del cañón a nuestros lados se elevaban tres o cuatro kilómetros hacia arriba por encima de nosotros, con roca estriada, muy erosionada. El paisaje, árido y sobrenatural, reflejaba un proceso geológico continuo que probablemente había empezado 10,000 años antes con la erupción de un volcán cercano a la actual Arequipa —una explosión que lanzó al aire un millón de toneladas de roca, polvo y lava y, posteriormente, cubrió el lecho del río. Poco a poco el río, impávido, comenzó a romper la gruesa capa de roca, empujándola hacia el Pacífico. La firma de este proceso se encuentra en la estriación. Las avalanchas son comunes cada año, durante la temporada de lluvias. Los escombros hicieron presas en el río, dejando una serie de lagos naturales. Sin embargo, no se necesitó mucho tiempo para que el río empujara hasta rebasar estas presas y llevar los escombros al Pacífico y, al hacerlo, hacer nuevas aperturas en las paredes del cañón, creando así nuevos canales a todo lo largo de la longitud del cañón.

El interior es precioso. Una pared del cañón está muy iluminada, la otra queda en una profunda oscuridad. Las diferencias de temperatura provocan fuertes corrientes de aire que serpentean a través del cañón. Estas corrientes nos aventaban rocío en la cara, a veces manteniendo nuestra balsa quieta a pesar de la corriente del río.

Piotr y yo íbamos por delante en los dos kayaks, como exploradores. Nos quedábamos delante de la balsa, sintiendo el río, probando aproximaciones, anticipando momentos difíciles. Los kayaks son verdaderamente indispensables. Incluso remolcaban la balsa cuando era necesario. Y estoy seguro de que ambos teníamos toda la intención de permanecer en los kayaks durante toda nuestra travesía. Después de todo, a diferencia de la balsa, el kayak le da a uno una sensación de seguridad —la maniobrabilidad promete un rápido escape y su estructura una barrera contra el río.

Durante nuestro segundo día, la balsa volcó de repente en lo que parecía un rápido relativamente fácil. Flotaba boca abajo dejando a los balseros detrás justo antes de pasar corrientes cada vez más fuertes. Al llegar abajo con mi kayak, me las arreglé para agarrar una línea y, apoyándome contra una roca, tiré de la balsa hacia la ribera y llegó a tierra firme. Me tomó un segundo darme cuenta de que con la balsa había sido remolcado sólo a tres balseros y que el cuarto, Stefan, había desaparecido. Remé río arriba rápida, ciegamente, hasta que por fin vi un casco amarillo, luego un chaleco rojo y a Stefan mismo, desnudo de la cintura para abajo. La fuerza del agua le había arrebatado sus pantalones y zapatos de inmediato. Estaba colgando precariamente de una roca bajo una cascada, con la cara roja, pero intacta.


Ver Cañón Colca, Perú en un mapa más grande


Más información

Canoandes.com

Colca Canyon en Wikipedia

Sitio oficial del cañón Colca



 



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